Legalización de la marihuana en Virginia no tiene ningún impacto en los encarcelados

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La marihuana será legal para poseer y cultivar en Virginia el 1 de julio, pero las personas que cumplan condenas de cárcel y prisión relacionadas con la droga permanecerán tras las rejas según la legislación aprobada por la Asamblea General a principios de este mes.

Los legisladores habían considerado incluir una disposición que hubiera otorgado audiencias de nueva sentencia a las personas encarceladas por ciertos cargos de marihuana, pero el lenguaje no se incluyó en el proyecto de ley final, un resultado que algunos legisladores y defensores consideran una decepción.

«Eso era urgente para mí, porque ahora vamos a estar en una situación en la que todavía hay gente en la cárcel por lo que ya hemos legalizado», dijo la Senadora Louise Lucas, demócrata de Portsmouth, quien copatrocinó la legislación. «No tiene sentido para mí».

Los demócratas que trabajaron en la legislación, que los legisladores celebraron con la firma de un proyecto de ley ceremonial el miércoles, dijeron la semana pasada que no pudieron llegar a un acuerdo sobre la nueva sentencia debido a la complejidad del tema combinado con la naturaleza de último minuto de las enmiendas que aceleraron la legalización. a este verano.

Algunos, incluido Lucas, también dudaban que los demócratas hubieran podido reunir los votos para aprobar la medida este año. El partido tiene una mayoría de 10 escaños en la Cámara, pero solo una ventaja de 21-19 en el Senado.

El proyecto de ley de legalización de Virginia siguió un camino largo y tortuoso a través de la Asamblea General, casi fracasando en los últimos días de la sesión legislativa en medio de desacuerdos entre la Cámara y el Senado. El compromiso que finalmente aprobaron las dos cámaras fue ampliamente criticado por retrasar el fin de la prohibición hasta 2024, cuando comenzarían las ventas minoristas.

Northam respondió devolviendo la legislación a los legisladores con enmiendas que aceleraron la legalización de la posesión simple hasta este verano y permitirán a las personas cultivar hasta cuatro plantas de marihuana por hogar.

Y aunque las ventas siguen siendo ilegales hasta que se abra el mercado regulado en 2024, sus enmiendas relajaron significativamente algunas sanciones penales relacionadas con la droga. Las personas atrapadas con más de la onza permitida de marihuana pero menos de una libra enfrentarán una infracción civil de $ 25, una cantidad que según la ley actual está sujeta a sanciones por delitos graves.

Las personas que sean atrapadas cultivando una gran cantidad de plantas también enfrentarán sanciones significativamente más leves, que van desde una multa de $ 25 hasta un delito menor, y las penas por delitos graves solo se aplicarán a las personas que se encuentren cultivando 50 o más plantas.

No está claro cuántas personas están actualmente encarceladas por cargos de marihuana que habrían enfrentado penas menores bajo la nueva ley, pero los datos compilados por la Comisión de Sentencias Penales de Virginia sugieren que el número no es insignificante.

Durante un período de dos años que finalizó el 1 de julio de 2020, un poco más de 1,000 personas fueron acusadas de distribución de más de media onza y menos de cinco libras de marihuana, un cargo que a menudo se presenta en base a la posesión de grandes cantidades de marihuana. que pronto estará sujeta solo a sanciones menores.

De esos 1,000 cargos, la mitad fueron sentenciados a prisión, cumpliendo una sentencia promedio de tres meses. Otro 17,5% fueron condenados a prisión, cumpliendo una condena media de 1,7 años.

Durante el mismo período de tiempo, 40 personas fueron acusadas de cultivar grandes cantidades de marihuana. La mitad recibió sentencias de cárcel de seis meses, pero el 7,5% fue condenado a una media de 10 años de prisión.

El senador Scott Surovell, demócrata de Farifax, y Del. Don Scott, demócrata de Portsmouth, hicieron un esfuerzo de último minuto para incluir disposiciones de nueva sentencia en el proyecto de ley cuando quedó claro que Northam planeaba aprobar enmiendas que trasladaran la legalización hasta este verano.

Pero en ese momento, dijeron que era demasiado tarde.

Northam había incluido el lenguaje otorgando nuevas audiencias de sentencia en su propuesta inicial de legalización a las personas encarceladas por cargos de marihuana siempre y cuando no las hubieran capturado con más de cinco libras o no se las hubieran vendido a un niño. En las audiencias, un juez podría considerar «circunstancias para mitigar el delito, incluida la legalización de la marihuana».

Pero los legisladores tanto de la Cámara de Representantes como del Senado, creyendo que la marihuana no se legalizaría hasta 2024 como muy pronto, no dedicaron casi tiempo a discutirla durante la sesión y se centraron en las disposiciones que rigen cómo se venderá, regulará y gravará la marihuana.

«La discusión no surgió hasta el final de nuestras conversaciones y en ese momento, realmente no tuvimos mucho tiempo para investigarlo», dijo Surovell, citando incertidumbre sobre el costo potencial de las audiencias de nueva sentencia, que Dijo que requeriría que el estado lleve a cabo informes previos a la sentencia y que los fiscales locales los revisen. «Solo dado que en realidad no se había examinado públicamente con mucho cuidado, creo que había preocupación por apretar el gatillo sin conocer todas las implicaciones».

Los defensores han dicho que estaban decepcionados de que el derecho penal pareciera pasar a un segundo plano frente a las consideraciones comerciales durante el debate entre los legisladores.

Chelsea Higgs Wise, directora del grupo de derechos civiles Marijuana Justice, dijo que el enfoque se refleja en el hecho de que no se aborden las nuevas sentencias. Dijo que durante la sesión legislativa, luchó por llamar la atención de los legisladores que trabajaban en el proyecto de ley.

Jenn Michelle Pedini, directora ejecutiva del capítulo de Virginia de la Organización Nacional para la Reforma de las Leyes de la Marihuana, calificó el hecho de que no se haya abordado la nueva sentencia como lamentable.

«¿Qué tan ‘complicado y costoso’ es continuar con el encarcelamiento de estas personas por una sustancia que el estado ha decidido que ahora es legal?», preguntó Pedini.

La administración de Northam dijo que el gobernador simplemente estaba siguiendo el ejemplo de los legisladores cuando no incluyó una nueva sentencia en las enmiendas que presentó, pero alentó a que se tomen medidas sobre el tema el próximo año. También señaló que el proyecto de ley incluye disposiciones generales que dentro de los próximos cinco años comenzarán a sellar automáticamente los registros de cargos de delitos menores relacionados con la marihuana y permitirán que las personas acusadas de delitos más graves soliciten a un juez que los elimine.

«No logramos cruzar la línea de meta este año, pero tenemos una sesión en 2022, y sospecho que será un problema que está sobre la mesa», dijo Northam. “Esta es una razón por la que queríamos adelantar la fecha de la legalización, porque por qué deberíamos arrestar, por qué deberíamos penalizar a las personas, arruinando, literalmente, sus vidas por algo que va a ser legal”.

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Scott, que trabaja como abogado en Portsmouth, dijo que el tema será un tema central para él. Hablando antes de la ceremonia de firma del proyecto de ley de Northam el miércoles, dijo que había estado en la corte esa misma mañana en representación de un cliente sentenciado a 45 días de cárcel por posesión con intención de distribuir marihuana.

“Estos cargos continuarán persistiendo durante los próximos dos años y debemos asegurarnos de remediarlos para las personas que están cumpliendo condena”, dijo.

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