Nueva Jersey avanza en la legalización de la marihuana recreativa

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Un mercado de marihuana recreativa, la despenalización del cannabis y penas más flexibles por posesión de drogas y alcohol por menores de edad se convirtieron en ley el lunes en Nueva Jersey, más de tres meses después de que los votantes aprobaran por abrumadora mayoría una pregunta electoral para legalizar el uso de la droga por parte de los adultos.

Reconociendo que la legislación tardó mucho más en promulgarse de lo esperado, el gobernador demócrata Phil Murphy dejó de lado los ataques de los críticos de que la legislación se trataba de llenar las arcas del estado con ingresos fiscales o aliviar las sanciones por posesión de menores hasta el punto de dificultar la vigilancia.

«La razón por la que firmé estos proyectos de ley, la razón por la que hemos estado en esta lucha es por la justicia social», dijo el lunes durante una conferencia de prensa.

Aludió a la estricta vigilancia policial de las leyes de la marihuana desde hace décadas, frecuentemente llamada Guerra contra las Drogas, que resultó en que los residentes negros enfrentaran consecuencias desproporcionadas.

«Por fin, nos abrimos paso y, a partir de hoy, mejores días están aquí, y las vidas que han sido cortadas o, en algunos casos, arruinadas, podremos corregirlas. Por fin y a partir de este momento en adelante, no tendremos que volver a ver ese mismo capítulo escrito en la historia de nuestro estado».

Murphy firmó las facturas justo a tiempo. Se enfrentó a una fecha límite el lunes para promulgar dos de tres de los proyectos de ley y firmó el tercero poco después de que la Legislatura liderada por los demócratas se lo enviara.

Aún así, podrían pasar unos seis meses antes de que el mercado legalizado esté en funcionamiento, estimaron Murphy y los analistas de la industria. Eso se debe a que la nueva Comisión Reguladora del Cannabis del estado tiene que ponerse en marcha y poner en marcha regulaciones y licencias.

La legislación que se aprobó solo el lunes después de semanas de negociaciones hace que la posesión de alcohol y marihuana por menores de edad esté sujeta a advertencias escritas que aumentan para incluir notificación a los padres y una remisión a servicios comunitarios en caso de violaciones posteriores.

Actualmente, el consumo de alcohol por menores de edad se castiga con una multa de hasta $ 1,000 y hasta seis meses de cárcel.

Parte de la legislación establece que las ciudades ya no tendrán la autoridad para dictar ordenanzas con sanciones civiles o multas relacionadas con violaciones de posesión o consumo de menores de edad en propiedad privada, entre otras medidas.

También aumenta la responsabilidad de los proveedores de artículos de cannabis a menores de edad al convertir una tercera o una infracción posterior en un delito menor de alteración del orden público.

Algunos republicanos parecían horrorizados por reducir las penas

«No hay consecuencias», dijo el senador republicano Bob Singer. «Ahora estamos diciendo que si te atrapan con un menor de edad, es un pase gratis».

Murphy respondió el lunes diciendo que la marihuana debe tratarse con «responsabilidad».

«Las palabras uso de adultos se han asociado con esto desde el primer día», dijo.

El superintendente de la policía estatal, coronel Pat Callahan, dijo en una breve entrevista que el fiscal general y su oficina vendrían con pautas para todos los agentes del orden en todo el estado sobre cómo hacer cumplir las nuevas leyes.

Para los consumidores, la legalización del mercado significa que se aplica el impuesto estatal sobre las ventas del 6,625 por ciento. El setenta por ciento de las ganancias se destinará a áreas desproporcionadamente afectadas por arrestos relacionados con la marihuana. Los residentes negros tenían más probabilidades, hasta tres veces más, de enfrentar cargos por marihuana que los residentes blancos.

Las ciudades pueden cobrar un impuesto de hasta el 2 por ciento en virtud de la medida.

También según el proyecto de ley, la Comisión Reguladora del Cannabis podrá cobrar un impuesto especial, cuyo monto dependerá del costo por onza de cannabis. Habrá cuatro niveles de impuestos según la factura, por lo que si el cannabis cuesta $ 350 o más, el impuesto por onza será de $ 10. Eso aumenta a $ 60 por onza si el precio minorista del producto es inferior a $ 250.

El número de licencias para cultivadores se fijará en 37 por dos años. El Senado estatal estaba presionando por no tener límites, pero la Asamblea quería los topes.

La medida de despenalización es necesaria porque las leyes del estado tipifican como delito la posesión, a pesar de la enmienda aprobada por los votantes, según los legisladores. La medida fue aprobada con amplio apoyo bipartidista.

La demora de meses en la promulgación de la legislación se debió a la preocupación de Murphy de que los jóvenes, particularmente los de las comunidades negras y latinas, continuarían sufriendo la peor parte de los arrestos y las citaciones. Eso llevó al proyecto de ley destinado a relajar las sanciones a los menores.

El retraso provocó una frustración generalizada.

«Este proceso ha sido una debacle desde el principio. Los votantes hicieron su trabajo», dijo el senador demócrata Paul Sarlo. Se había opuesto a la legalización de la marihuana, aunque apoyaba la despenalización. Votó para aprobar el proyecto de ley el lunes porque dijo que los votantes quieren que los legisladores sigan adelante y se concentren en el alivio del COVID-19.

Edmund DeVeaux, director de la Asociación CannaBusiness de Nueva Jersey, pidió a los legisladores y al gobernador que promulguen la legislación.

«Ya es suficiente. Sólo en Nueva Jersey se puede ignorar tan cruelmente la voluntad de los votantes», dijo recientemente en un comunicado.

Después de que Murphy firmó los proyectos de ley, dijo que era hora de «ponerse manos a la obra».

«Nos tomó mucho tiempo llegar aquí, pero afortunadamente, finalmente, podemos avanzar», dijo.

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