¿Es más saludable fumar hierba o beber alcohol?

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El alcohol y la marihuana son dos de las sustancias intoxicantes más utilizadas en la tierra. Como tal, no hay escasez de debate sobre las formas en que nos ayudan o perjudican. La literatura científica destaca una serie de riesgos para la salud secundarios al consumo de marihuana o alcohol, desde la pérdida de memoria hasta la enfermedad hepática.

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Aun así, muchos expertos en salud promocionan la marihuana como una cura milagrosa, mientras que los investigadores descubrieron que beber cantidades moderadas de alcohol puede generar grandes beneficios para la salud. Entonces, ¿cuál es la verdad? Para aquellos que intentan elegir el veneno más saludable, ¿deberían recurrir a la hierba o al alcohol? 

Es una pregunta difícil y compleja porque las dos sustancias difieren en legalidad, métodos de ingestión y efectos a largo plazo. Sin embargo, con la reforma de la política de drogas en el horizonte en muchos estados, así como una mayor investigación en curso, ahora hay más claridad sobre el tema. Aquí hay una mirada más cercana a cómo el alcohol y la marihuana se comparan con la salud.

Marihuana vs alcohol

La marihuana es la droga «ilícita» más comúnmente utilizada en los Estados Unidos, con un uso reportado del 12% por personas de 12 años en adelante. Las leyes que rodean el consumo de marihuana están cambiando rápidamente en todo el país. Hoy, el uso recreativo es totalmente legal en 11 estados, mientras que el uso medicinal es legal en 34.

Cuando se ingiere marihuana, más comúnmente al fumarla o comerla, se liberan químicos llamados cannabinoides en el cuerpo. Un cannabinoide particular, el THC (principal ingrediente activo de la marihuana), ingresa al cerebro y se adhiere a los receptores de cannabinoides. Una vez activado, se libera dopamina, y el resultado es un «alto» que se asocia con problemas de pensamiento y un tiempo de reacción más lento. Los efectos varían según el usuario, pero pueden incluir una euforia agradable, sentidos alterados y cambios de humor.

Ahora que hemos echado un vistazo más amplio a la marihuana, volvamos nuestra atención al alcohol. En pocas palabras, el consumo de alcohol es extremadamente popular en los Estados Unidos. Según la encuesta del Sistema de Vigilancia de Factores de Riesgo del Comportamiento de 2018 realizada por los CDC , más de la mitad de la población adulta de EE. UU. Informó haber consumido alcohol en los últimos 30 días.

Cuando alguien bebe alcohol, el compuesto químico etanol ingresa al torrente sanguíneo y se transmite por todo el cuerpo. El alcohol reduce las inhibiciones y produce problemas de coordinación y juicio, dificultad para hablar y desmayos. Al igual que la marihuana, el alcohol provoca una descarga de dopamina en el cerebro. Pero, cuánto afecta el alcohol a una persona depende de varios factores, incluyendo su altura, peso, edad y más.

Consecuencias para la salud a corto y largo plazo

Según el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, el consumo de alcohol puede dañar el cerebro y la mayoría de los órganos del cuerpo, incluidos el corazón, el hígado y el páncreas. Puede comprometer el sistema inmunitario , aumentar el riesgo de cáncer y poner en riesgo el desarrollo fetal. En comparación, los efectos adversos del uso de marihuana incluyen problemas de memoria a corto plazo, problemas de coordinación motora y, en dosis altas, paranoia y psicosis.

El Instituto Nacional sobre Abuso de Alcohol y Alcoholismo estima que aproximadamente 88,000 personas mueren anualmente por causas relacionadas con el alcohol, lo que hace que el abuso de alcohol sea la tercera causa de muerte evitable en los Estados Unidos. Además, está bien establecido en el campo médico que el alcohol se atribuye a la mala salud mental y puede exacerbar los trastornos subyacentes de la salud mental.

En una encuesta transversal de población publicada en el European Journal of Public Health , los investigadores registraron los hábitos de consumo de alcohol y los estados de salud mental autoinformados de aproximadamente 2.700 adultos finlandeses. En general, se descubrió que el consumo excesivo de alcohol estaba asociado con una salud mental más deficiente, específicamente una falta de satisfacción con la vida y angustia psicológica.

La marihuana, por el contrario, no es tóxica y es poco probable que cause la muerte por sobredosis. No se han reportado muertes por sobredosis de marihuana, según una Guía de recursos de 2017 publicada por la DEA.

Pero, aunque los CDC declaran explícitamente que una sobredosis fatal de marihuana es poco probable, eso no significa que sea inofensiva. El consumo de marihuana se ha asociado con un desarrollo cerebral alterado, especialmente en usuarios adolescentes . Además, un estudio de cohorte mostró una asociación entre el consumo frecuente de cannabis en adolescentes y el aumento de los riesgos de ansiedad y depresión. Los investigadores monitorearon al azar a 2 clases de estudiantes de 44 escuelas durante 6 años. Después de ajustar el uso concurrente de otras sustancias, el consumo diario de marihuana entre los participantes se asoció con un aumento de más de cinco veces en las probabilidades de informar depresión y ansiedad.

Pero, en una entrevista con el New York Times , el Dr. Ziva Cooper, director de investigación de la Iniciativa de Investigación sobre el Cannabis de la Universidad de California, Los Ángeles (UCLA), y uno de los autores de las exhaustivas academias nacionales de ciencias, ingeniería y medicina. Informe sobre el cannabis: refutó la creencia común de que la marihuana causa esquizofrenia. «Todavía no tenemos la evidencia de apoyo para indicar la dirección de esta asociación», dijo. Dr. Cooper «[El comité de la Iniciativa de Investigación de Cannabis de la UCLA] también concluyó que un historial de consumo de cannabis se asocia con mejores resultados cognitivos en personas diagnosticadas con trastornos psicóticos», agregó.

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Entre los dos, parece que la marihuana también es mucho menos adictiva. De acuerdo con los criterios de dependencia del Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales, aproximadamente el 9% de los que experimentan con marihuana se volverán adictos. Para el alcohol, sin embargo, ese porcentaje sube al 23%.  

¿Cuál es más saludable?

La investigación moderna reconoce cada vez más el cannabis como una valiosa ayuda en el control del dolor. Según Peter Grinspoon, MD, autor de las memorias Free Reills: A Doctor Confronts His Addiction, la marihuana es una alternativa más segura a los opiáceos en el tratamiento del dolor crónico. «Es imposible tomar una sobredosis y mucho menos adictivo», escribió en un artículo para el Harvard Health Blog, «y puede tomar el lugar de [medicamentos antiinflamatorios no esteroideos] como Advil o Aleve».

En cuanto a los cánceres, la marihuana obtiene otra victoria. El consumo de alcohol está abrumadoramente relacionado con varios tipos de cáncer, confirma el CDC . Por otro lado, una revisión sistemática publicada en el International Journal of Cancer combinó los resultados de seis estudios y no encontró asociación entre el cáncer de pulmón y la práctica habitual o a largo plazo de fumar marihuana.

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Como testimonio de los beneficios del alcohol, la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Harvard encontró asociaciones inversas entre el consumo de alcohol leve a moderado y los riesgos de ataque cardíaco, accidente cerebrovascular y muerte por todas las causas cardiovasculares. Aun así, el consenso científico generalizado es que menos alcohol es lo mejor.

La línea de fondo

La conclusión clave es que, a pesar de todos los riesgos y beneficios señalados, cualquier persona que consuma alcohol o use marihuana debe tener precaución. No hay una respuesta clara para qué sustancia es mejor para la salud porque ambos conllevan varios riesgos para quienes la usan.

Aun así, la marihuana no presenta los mismos peligros graves para la salud que el consumo excesivo de alcohol. La marihuana es menos adictiva, es poco probable que conduzca a una sobredosis mortal, no causa cáncer, al menos, según la evidencia actual. Sin mencionar que el consumo de marihuana no suele provocar la resaca que es más común con la bebida.

Considerando solo los hechos, la marihuana es la opción más saludable. Pero, si decide entre los dos estrictamente por motivos de salud, la mejor opción es probablemente ninguno de los dos.

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