Dinero y tropiezos en el primer año de la ley de marihuana recreativa en Illinois

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Las arcas de Illinois han disfrutado de un aumento en los ingresos fiscales que se acercan a la cantidad generada por las ventas de bebidas alcohólicas gracias al año en que la marihuana recreativa ha sido legal allí. Pero ese éxito se ve empañado por el hecho de que el objetivo más elevado del programa de llevar equidad social a una industria dominada por hombres blancos ricos no se ha cumplido.

Las ventas de marihuana con impuestos elevados que han superado los mil millones de dólares son populares en un estado con un déficit presupuestario de 3.900 millones de dólares. Pero otros estados están observando el experimento de Illinois que prometía garantizar que las personas de color pudieran obtener ingresos en una industria multimillonaria de rápido crecimiento”.

Eso no está sucediendo.

En la primera ronda de solicitudes para una de las 75 licencias para vender hierba recreativa, ni un solo propietario mayoritario entre los 21 participantes que llegaron a la lotería de licencias es una persona de color.

Durante la primera ronda de licencias, cada solicitante podría buscar hasta 10 de los 75 puestos iniciales en dispensarios. El plan original era que todas esas licencias se asignaran a través de una lotería.

Pero el plan del estado se desorganizó cuando solo 21 solicitantes obtuvieron todas las plazas de lotería y ninguna de ellas era para empresas propiedad de minorías. Ahora los funcionarios estatales están considerando realizar una segunda lotería, aunque la Legislatura debería aprobarla. Una medida para que eso suceda fracasó en la legislación que terminó el 13 de enero. En última instancia, el estado podría autorizar hasta 500 dispensarios.

“¿Vamos a cumplir con nuestras metas de diversidad? Sí, lo somos, pero tendremos que luchar por ello en cada paso del camino”, dijo en una entrevista Toi Hutchinson, arquitecto de la ley de Illinois que ahora se desempeña como asesor del gobernador JB Pritzker. “Esta es una tarea en curso y asombrosamente grande. Sé que vamos en la dirección correcta porque la gente lo exige”.

Es un fracaso que ha hecho que los legisladores estatales se apresuren a reparar las reglas de aplicación antes de la próxima ronda de licencias. El estado está considerando agregar una segunda lotería para los aspirantes minoritarios que no pasaron la primera ronda. Y eso provocó otro alboroto y peleas legales.

Algunos solicitantes de equidad social que están enojados por la puntuación de la primera ronda demandaron al estado, paralizando el proceso de lotería, lo que a su vez llevó a los ganadores de la lotería a presentar una demanda porque el estado no estaba haciendo avanzar el proceso. Ahora la mayoría de las demandas están en suspenso mientras los funcionarios estatales intentan encontrar una solución.

Mientras tanto, los dispensarios médicos existentes en el estado, que han existido desde 2015, han estado vendiendo hierba recreativa a cualquier persona de al menos 21 años desde principios de 2020, lo que solidifica su dominio en el mercado de rápido crecimiento.

La pandemia complica aún más la implementación de la ley de cannabis de Illinois, que según los funcionarios estatales ralentizó el proceso de solicitud y obstaculizó la supervisión de las solicitudes de calificación.

“Ha sido increíblemente frustrante”, dijo la senadora estatal demócrata Heather Steans, otra arquitecta de la ley. Ella dijo que los legisladores estatales están trabajando para ajustar las reglas que involuntariamente excluyen a las minorías de la primera ronda para ingresar a la lotería. Permitir «sólo 21 solicitantes» es muy poco cuando hay 75 dispensarios en juego, dijo.

¿Un modelo nacional?

El drama es particularmente sorprendente porque Illinois tomó medidas sin precedentes para garantizar que las personas que se vieron afectadas de manera desproporcionada por la aplicación delictiva de leyes de drogas pasadas puedan cosechar los beneficios de la legalización.

«Existe un interés nacional particular en Illinois desde una perspectiva de equidad porque fue el primero en aprobar la legalización a través del proceso legislativo en lugar de un referéndum, que otros estados no han tenido», dijo Shaleen Title, ex comisionada de Massachusetts Cannabis Control Comisión y un destacado defensor de programas sólidos de equidad social.

Illinois ha tenido más éxito en la implementación de otros elementos de justicia social de su ley. Eso incluye planes para eliminar más de 700.000 registros de arrestos relacionados con el cannabis. El estado ya ha limpiado a unos 500.000 de ellos.

Y la semana pasada, Illinois anunció que $ 31.5 millones en subvenciones generadas por la venta de marihuana se distribuirían a organizaciones de las comunidades más afectadas por la guerra contra las drogas. La ley requiere que el 25 por ciento de los ingresos por impuestos a la marihuana vayan a esas comunidades.

Pero el tropiezo para llegar a la primera lotería está generando preocupaciones sobre si realmente se puede lograr la verdadera equidad social en la floreciente industria de la marihuana.

Cómo funciona la licencia

Durante la primera ronda de licencias, cada solicitante podría buscar hasta 10 de los 75 puestos iniciales en dispensarios. El plan original era que todas esas licencias se asignaran a través de una lotería. Pero el plan del estado se desorganizó cuando solo 21 solicitantes obtuvieron todas las plazas de lotería y ninguna de ellas era para empresas propiedad de minorías. Ahora los funcionarios estatales están considerando realizar una segunda lotería, aunque la Legislatura debería aprobarla. En última instancia, el estado podría autorizar hasta 500 dispensarios.

«El proceso de solicitud fue extraordinariamente exhaustivo y una de las solicitudes más difíciles del país, lo cual era contrario al tipo de personas que dice que quiere dejar entrar en la industria», dijo Ron Holmes, ex asistente del senador Dick Durbin (D -Ill.) Y ahora consultor de algunos de los candidatos a equidad social.

Los solicitantes de equidad social generalmente no tienen tantos ingresos disponibles como las grandes corporaciones, agregó Holmes. Las empresas que ya están en la industria del cannabis, ya sea para uso médico o para adultos, tenían una ventaja sobre la competencia para entrar en la lotería. Tienen los $ 2,500 por cada solicitud, dinero para asegurar la propiedad para un dispensario y cubrir los costos legales de asegurarse de que sus solicitudes sean perfectas.

Los 21 candidatos que llegaron a la lotería completaron correctamente todas las casillas requeridas por el estado para el estatus de equidad social. Eso significó cumplir con al menos uno de tres criterios: 51 por ciento de propiedad de una o más personas que han vivido al menos cinco de 10 años en un área afectada desproporcionadamente por la aplicación de la ley criminal sobre la marihuana; un arresto anterior por un delito de drogas que ahora es elegible para eliminación; o el 51 por ciento de los empleados viven en áreas afectadas de manera desproporcionada. También incluyeron a un veterano, que algunos candidatos no se dieron cuenta de que era un criterio, lo que les costó cinco puntos.

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Las reglas no requerían que los solicitantes fueran minorías. Los candidatos blancos adinerados aún podrían reunir un equipo que cumpliera con todos los criterios.

Los funcionarios estatales están tomando medidas para aumentar las posibilidades de que las loterías posteriores tengan más propietarios minoritarios en la mezcla. El estado está ofreciendo ayuda para reducir las tarifas de licencias y préstamos comerciales a bajo interés para ayudar a promover la diversidad en la industria.

Algunos se muestran escépticos de que sea suficiente para ayudar a las pequeñas empresas a despegar.

“Hay una pequeña sección de personas que tienen efectivo y el control del dinero. Cuando tienes una industria y un mercado emergente, y solo puedes unirte si tienes efectivo, ya has eliminado a los negros”, dijo el representante estatal demócrata La Shawn Ford, miembro del Caucus Negro Legislativo estatal.

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Eric Berlin, codirector del grupo de cannabis del bufete de abogados Dentons, se encuentra entre los escépticos que dicen que es difícil lograr una verdadera equidad social en una sociedad capitalista. Después de todo, los consumidores suelen preocuparse por encontrar los mejores productos, servicios y precios, no necesariamente a quién pertenece la tienda.

Dados los tropiezos y las demandas posteriores en Illinois y otros estados, Berlin dijo que se preguntaba si el proceso de solicitud competitivo debería ser descartado. El establecimiento de estándares mínimos para calificar para las loterías de licencias podría funcionar mejor.

“Tenemos que preguntarnos ‘¿Qué queremos lograr en equidad social?’”, dijo Berlin. “No es solo para enriquecer a una persona, sino para tratar de dar un paso adelante para igualar la enorme disparidad que ha afectado de manera insignificante a ciertas comunidades a lo largo del camino.

«Es difícil hacer que eso sea correcto para todas esas personas. Por lo tanto, intente hacerlo bien para las comunidades».

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