Legalización de la marihuana ahora es una posibilidad para Virginia

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El gobernador de Virginia, Ralph Northam, anunció recientemente que planea introducir una legislación que legalice la marihuana cuando la Asamblea General se reúna en enero.

“Nuestro Commonwealth tiene la oportunidad de ser el primer estado del sur en dar este paso, y lideraremos con un enfoque en la equidad, la salud pública y la seguridad pública”, dijo Northam en un comunicado de prensa del 17 de noviembre sobre su apoyo a el movimiento.

«Espero trabajar con la Asamblea General para hacer esto bien».

Virginia ya ha legalizado el uso médico de la marihuana. Y la nueva legislación que entró en vigor en julio despenalizó (es decir, redujo drásticamente las sanciones por) la simple posesión de marihuana. Ahora, en lugar del tiempo en la cárcel y las fuertes multas que solían enfrentar, las personas atrapadas con una onza o menos de la droga solo enfrentan una multa de $ 25 y sin cargos criminales.

El camino a la olla

Un estudio de la Comisión Conjunta de Revisión y Auditoría Legislativa, publicado el mismo día que Northam hizo su anuncio, exploró cómo la legalización de la marihuana podría afectar a Virginia y qué detalles legales necesitaría resolver el estado para lograrlo.

Uno de sus mayores hallazgos fue que la legalización de la marihuana podría llevar a Virginia hasta aproximadamente $ 300 millones por año en ingresos fiscales dentro de los cinco años posteriores a su implementación. También podría generar entre 11.000 y 18.000 puestos de trabajo, según el informe, aunque la mayoría de esos puestos probablemente se ubicarían en áreas urbanas y pagarían menos que el salario medio del estado.

Los autores del estudio también dijeron que la legalización también podría permitir que el estado borre los antecedentes penales de las personas por delitos previos relacionados con la marihuana. Más de la mitad de las 120.000 personas en Virginia condenadas por delitos relacionados con la marihuana durante la última década eran negras, según el estudio. Dijo que es mucho más probable que los residentes negros sean arrestados y condenados por posesión de marihuana que los residentes blancos y los residentes de otros orígenes raciales y étnicos.

“La eliminación de antecedentes penales puede mejorar significativamente las oportunidades económicas para las personas con condenas previas a través de mejores perspectivas laborales y un mayor acceso a programas de asistencia estatales y federales”, escribieron los autores.

Pero el estudio también advirtió que los legisladores deberían pensar detenidamente y abordar los posibles impactos negativos de la legalización de la marihuana, incluido un mayor consumo excesivo y menor de la droga.

Y la legalización conlleva una serie de preguntas que el estado deberá responder, dijeron los autores. Entre ellos: ¿Cuál debería ser la edad legal para el consumo recreativo de marihuana? ¿Cuánto se le debe permitir tener a una persona y dónde se le debe permitir consumir? ¿Quién debería obtener licencias para cultivar, procesar, distribuir y vender marihuana? ¿Y quién debería regularlo?

‘Me gustaría ver más detalles’

El administrador de la ciudad de Bristol Virginia, Randy Eads, dijo que si bien no se opone a la legalización de la marihuana, tampoco está de acuerdo en este momento, principalmente, dijo, debido a todas esas preguntas abiertas.

“Me gustaría saber más detalles no solo del gobernador Northam sino de la Asamblea General sobre cómo planean regular el uso recreativo regular de la marihuana”, dijo Eads.

Eads dijo que también le preocupa que la legalización del uso recreativo de la marihuana pueda hacer que más virginianos se presenten a trabajar bajo la influencia de la marihuana. Citó un artículo que había leído sobre eso en Colorado hace años.

“Las empresas [allí] estaban pasando por momentos muy difíciles con los empleados debido al hecho de que daban positivo en la prueba de marihuana”, dijo Eads. “Todos sabemos que el THC [o tetrahidrocannabinol, el principal ingrediente activo de la marihuana] puede alterar el juicio de alguien. Y como empleador, no quiere a nadie en el lugar de trabajo que esté bajo la influencia del THC».

Dijo que pensaba que la legalización ayudaría a las personas con delitos menores o delitos graves en sus registros por simple posesión de marihuana.

«Estoy seguro de que eso los ha impactado en su búsqueda de trabajo o en su capacidad para obtener un mejor empleo o para obtener empleo», dijo Eads.

Eads dijo que duda de que la legalización de la marihuana sirva para ayudar con el hacinamiento en las cárceles. En Bristol, Virginia, estimó que «al menos el 95% de las veces» las personas terminan en la cárcel con un cargo de marihuana, también tienen «algún otro cargo que precipitó ese cargo de marihuana».

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Practicamente legal

El alguacil del condado de Washington, Blake Andis, dijo que la nueva ley de despenalización bien podría haber legalizado la marihuana, en lo que respecta a su trabajo.

Si bien su oficina todavía ve grandes cantidades de marihuana, dijo Andis, los laboratorios de pruebas de drogas ya no aceptan muestras de prueba; determinar si una muestra es cáñamo o marihuana es difícil y consume tiempo y recursos.

Andis dijo que WCSO se está enfocando en drogas más duras como metanfetamina, heroína y cocaína, así como en opioides y medicamentos recetados.

El jefe de policía de Abingdon, Jon Holbrook, dijo que le gustaría ver la legislación redactada y el informe de la JLARC antes de expresar una opinión de una forma u otra.

“[El gobernador Northam] ha expuesto los principios generales de lo que quiere lograr, pero desde el punto en que se presenta hasta el punto en que se aprueba o no la Asamblea General, quién sabe lo que sucederá”, dijo Holbrook.

Corrinne Geller, directora de relaciones públicas de la Policía del Estado de Virginia, dijo que VSP no brinda comentarios sobre la legislación pendiente.

Voto popular

Mientras tanto, el apoyo público a la legalización del cannabis ha aumentado en todo el país en los últimos años. Una encuesta del Pew Research Center de 2019 encontró que dos tercios de los estadounidenses apoyaban la legalización, mientras que una encuesta de Gallup de 2020 realizada en septiembre y octubre de este año mostró que el 68% de los estadounidenses la apoyaban.

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La marihuana recreativa es actualmente legal en 12 estados y Washington DC. Si Virginia aprueba la legislación de Northam, se unirá a las de Montana, Dakota del Sur y Nueva Jersey, que votaron para legalizar el uso recreativo de la marihuana para adultos a principios de este año.

Eads dijo que la abrumadora mayoría de los virginianos parecen apoyar la legalización del uso recreativo de la marihuana en su estado, y dijo que probablemente lo mismo sea cierto para los residentes de Bristol Virginia. Pero reiteró su propio escepticismo acerca de subirse a bordo todavía.

“Si bien entiendo el deseo de legalizar la marihuana, creo que debemos tener mucho cuidado de seguir adelante con esa legalización”, dijo.

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